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martes, 21 de octubre de 2014

El problema del vértigo

Conocí al maestro por su nombre, Martin Gardner, un poco tarde , no mucho antes de su muerte y he viajado más en las palabras de uno sus más exitosos seguidores en la labor de la divulgación de las matemáticas, Ian Stewart. Sin embargo, ya desde mucho antes había visto sus pequeños rompecabezas lógicos de todo tipo, miniaturas endiabladas, cargadas de horas de ideas,sin saber que procedían de su mano. No solía pasar mucho tiempo detenido en ellas, porque la incertidumbre de no conocer la solución o no saber si sería capaz de resolverlas, me corroía.
Dice T. Gowers que - parafraseando el celebérrimo libro de C.P. Snow - hay 'dos culturas' entre los matemáticos:

The “two cultures” I wish to discuss will be familiar to all professional mathematicians.
Loosely speaking, I mean the distinction between mathematicians who regard their central
aim as being to solve problems, and those who are more concerned with building and
understanding theories. 

La distinción entre los matemáticos que tienen por objetivo principal resolver problemas y los que se interesan más por crear y entender teorías.
The Two Cultures of Mathematics.

W. T. Gowers

 Es curioso, porque una de las cosas interesantes psicológicamente de aprender a través de problemas, de encontrar diversión en lo inacabado e inconcluso, de explorar los terrenos pantanosos del problema sin resolver, es la capacidad para evitar el vértigo de no saber. Una capacidad para ver la belleza en estructuras a medio hacer, llenas de pegotes, entramados endebles sin un plan o esquema de conjunto. Una capacidad que admiro y de la que carezco. Quizá por haber aprendido a caminar en el terreno sólido de los teoremas, lemas y corolarios, donde limpios bloques de pasos lógicos se asientan firmemente levantando estructuras axiomáticas y catedralicias*. No hay esquinas dudosas,ni argamasa de ideas felices, alguien ha aclarado el terreno para nosotros antes.
En estos días donde las proposiciones, los i.e. y Q.E.D. me van quedando cada vez más lejos, me pregunto si no debería volver a donde lo dejé con el Sr. Martin : la humildad del problema pendiente de resolver.


P.S.:Aprovechen que hay mucho y muy bueno sobre el maestro:

Centenario del nacimiento de Martin Gardner
Remembering Martin Gardner
Martin Gardner Puzzle master extraordinaire
Martin Gardner, Prolific math and science writer, dies at 95

*Léase  tener en las manos la erudición extraordinaria de los voluminosos tomos Bourbakianos en aquellos tiempos de Unizar.

lunes, 13 de octubre de 2014

El viajero enredado

Se dice de los viajes que pueden ser 'viajes al interior de uno mismo', 'viajes iniciáticos' ,'descubrimientos personales'.Si uno lee los libros de Charles Nicholl 'La ruta de la coca' y 'Fronteras' de 1985 y 1989, respectivamente, se plantea si los viajes no podrían ser también calificados como 'rutas cortas hacia comisarías'


Efectivamente, no sabemos muy bien cómo, en cada una de las ocasiones se enreda el hombre en aventuras con pretextos iniciales periodísticos, cuya evolución se vuelve más y más incierta,a veces relacionándose y pululando alrededor de personajes del lumpen, otras en franca comisión de delitos, descritas por lo demás con sencillez y sin pretensión de galantes aventuras.

En 'La ruta de la coca' se suceden situaciones tan ridículas que rayan lo absurdo y dotadas de esa credibilidad de las cosas que imaginas y planificas de una forma y salen como salen, tan típicas de la vida diaria...del vendedor de coca, al menos.

'Lanzó el maletín por encima de la puerta. Yo traté de devolvérselo. Levantó un gran puño y me maldijo. Yo retrocedí, agarrando el portafolios. Sin pensármelo, hice lo que todo el mundo cuando tiene polvo de cocaína entre los dedos.Me estuve llevando las manos a las narices y esnifando coca como si fuera rapé. Lo hice una docena de veces. El maletín estaba limpio, pero , al regresar al pasillo dando tumbos comprendí que había dado otro paso en falso. Recuérdese que se trataba de Snow White pura. Conforme fui regresando por las puertas batientes, había crecido hasta llegar a los tres metros y tenía la cara de hielo. Bailaba en el aire, y aún me quedaba un maletín completamente lleno de droga. '
La ruta de la coca. Charles Nicholl.
En Fronteras, libro que compré cinco años antes pero leí justo después del anterior, uno debería estar acostumbrado a las andanzas del sr Nicholl, pero he de reconocerlo, siempre supera mis expectativas.

'En parte , lo lamentaba por él; pero la verdad es que lo que más deseaba en aquel momento era que no estuviera en mi habitación, que no llorara sobre mi hombro, no tener que cumplir con mi dudoso deber de guiarle como a un oso ciego entre las ruinas de su "fiestecita privada" en Bangkok.
Apoyó los codos en las rodillas y la cara en las manos.Creí que iba a vomitar, pero en vez de hacerlo, soltó una especie de risotada y dijo:
-Creo que es la mamada más cara de la historia, ¿eh?
Y, dicho eso, se dejó caer lentamente de lado en mi cama, encogió sus enormes piernas blancas, susurró algo para sí en alemán y se quedó dormido. Vi el amanecer. Del solar vacío de abajo llegaba el trino de un pájaro.Intenté dormir en la butaca pero ni siquiera era cómoda para sentarse. Al final me calmé, y así es como acabé mi primera noche en Bangkok, acurrucado junto a un vendedor de piezas para automóvil de Düsseldorf de noventa kilos.'

Dicho esto, no dejen de leerlos si tienen oportunidad. 

martes, 7 de octubre de 2014

Melancolía de pasadas aventuras

Hay momentos en los que apetece buscar una evasión, para olvidar las penosas noticias del presente.
Suelo buscar mi refugio galaxias lejanas de la ciencia ficción.
Pero no olvido la semilla de cualquier aventura, la exploración de nuestro maravilloso planeta.
Han pasado por este blog algunos jugosos libros de National Geographic, este es sin duda, no desmerece la comparación.El libro de Sebastián Álvaro narra veinticinco - más en realidad - de sus aventuras y las documenta con fotos increíbles.Lleno de aprendizajes que da la vida, en este momento de evasión voy a limitarme a enroscarme en un pasado que, en algún momento, sí fue mejor :



'Tuve la fortuna de coincidir con el período más esplendoroso de la televisión en España.En los pasillos de Prado del Rey podías tropezarte con los protagonistas de Fortunata y Jacinta,  Los gozos y las sombras y La forja de un rebelde, o con la Bruja AveríaGurruchaga y la orquesta MondragónBalbín , Felipe MellizoSabina o Féliz Rodríguez de la Fuente. Visto desde hoy me produce una melancolía irremediable porque, en este caso, sí es verdad que el tiempo pasado fue mejor' 

Sebastián Álvaro. Momentos estelares de al filo de lo imposible.

domingo, 5 de octubre de 2014

Humor a pie de página

Notas a pie : confiesen la verdad.
Conforme avanza el libro y se vuelve interesante la trama, tiendes a ignorarlas, pasarlas por arriba.Cuando remiten a otros libros o son simples referencias para citas textuales, no pasas de la primera - salvo que de verdad la cita sea muy interesante- .Si se trata de erudiciones innecesarias hacen el texto pesado y conviene aligerar y seguir volando por el cuerpo del texto. Raramente conviene forzar la vista en aquellas minúsculas letras de poca enjundia. Pero...
Pero hay excepciones.
Sin ir más lejos vas leyendo Gulp, un libro cuya mera concepción es pura escatología*, advierto ...


y te encuentras perlitas como :

"Using the tongue is less peculiar than it seems. Before doctors could ship patients' bodily fluids off to labs for analysis, they sometimes relied on tongue and nose for diagnostic clues.Intensely sweet urine, for instance, indicates diabetes. Pus can be distinguish from mucus, wrote Dr. Samuel Cooper [...] by its 'sweetish mawkish' taste"


O bien:

"I challenge you to find a more innocuous sentence containing the words sperm, suction,swallow, and any homophone of seaman. And then call me up on the homophone and read it to me"

Sin olvidar:

"At some point during the experiment, or possibly the follow-up. wherein a live eel was pushed into the stomach and left with 'just its head outside', or one of the dozens of other vivisections, Bernard's wife [Fanny] walked in [She] was aghast.In 1870 she left him and inflictes her own brand of cruelty. She founded an anti- vivisection society.Go Fanny" 

Créanme, sus estómagos agradecerán que no las traduzca, pero son ideales para perder la vista y gozar de horas de humor y entretenimiento impagable.

viernes, 19 de septiembre de 2014

Conferencia de Ian Stewart : La ciencia de mundo disco

Lo prometido es deuda, aquí va lo que a vuelapluma y a riesgo de algunos malentendidos idiomáticos, capté de la conferencia del matemático y divulgador Ian Stewart titulada : 'La ciencia de mundo disco'.Muchas frases son más que literales,impresiones telegráficas de una mañana de viernes,15 de agosto, en una de las salas dobles de conferencias en el recinto Excel, dentro de la LonCon3.

Ese sr. adorable de la izquierda es Ian Stewart-Lo sé, casi no se ve-.Se dispone, armado con un powerpoint y su gracejo natural, a hacernos pasar un rato muy agradable y revelarnos secretos arcanos.

Ian Stewart es considerado por muchos el sucesor del gran Martin Gardner en la divulgación de las matemáticas y tiene unos cuantos libros en su haber, aparte de su colaboración en la celebérrima serie de libros de MundoDisco de Terry Pratchett, junto con el biólogo Jack Cohen. En ella centró la charla.
 Imagen sacada de un panel de la LonCon

Detalle de la imagen anterior 

La presentación de la conferencia en el libro de mano decía así:

'The Science of Discworld trilogy has now reached number 4, after we all decides not to write number 2 because numbre 1 was so much fun we could never repeat it.Similarly for 3.And 4.So now is a good time to look back the entire series.Where did the basic fiction/fact fusion idea come from? How do they differ from all those others " Science of " books (Star Trek, X-Files,Harry Potter, and most recently The Simpsons - mathematical secrets of)? How do three people write a book together? What are they about? From "There is no science in Discworld" to Very Big Footnotes, from "may content nuts" to the Tesco special with bound-in Omnian diatribe: this is the inside story of the creation of the series.Well, some of it.'

Antes de comenzar:  Hay un perro guía en primera fila, el profesor se acerca y se saca una foto con él y la pareja que lo lleva -es llevada por él -
Ha sido un viaje de locura ('It's been a wild ride'.)
Hace un tributo a Terry Pratchett. Menciona que está ciego ya,el alzheimer ha degenerado su nervio óptico. Se oyen suspiros de disgusto entre el público en el momento de este anuncio.
Inicia una larga comparación entre discworld (mundo en forma de disco con un sol que lo orbita, pasando entre las patas de los elefantes que lo aguantan, sostenidos ellos mismos por una tortuga que nada en el vacío. El agua que cae por los bordes se recicla mágicamente, la esencia de este mundo es el 'narrativium') y roundworld (aquí las cosas caen y el agua se recicla también, pero de otra forma ) este último es, dice,la forma estúpida de hacer las cosas.
Habla ahora de cómo se gestaron los libros
...Todo empezó en un restaurante mongol, recrea el diálogo:

- Ian S.: Terry, deberíamos hacer un libro sobre la ciencia de mundo disco
-Terry. P.:Buena idea ...el problema es que no hay ciencia en mundo disco
 -Ian S. : Terry si no hay ciencia en mundo disco, sólo tienes que ponerle un poco

 Menciona que le pidieron al decano de Warwick un título honorario para T.P -
Decano: -¿quién es?
I.S. , J.C. : - ah..., un sr. que vende millones de libros
Decano - vale! ... y se lo concedieron. A su vez él les otorgó otro en la Unseen University y muestra esta foto.
Explica la forma de creación de la tierra, el sistema tierra luna tiene mucho momento angular y la composición de la luna es semejante a la del manto de la tierra. Apoya la teoría de la formación de la luna por un impacto de un objeto con la tierra. De hecho habló de que tenía detractores iniciales que fueron llegando a las mismas conclusiones al analizar las pruebas.
Compara la Cita de clásica de A. Clark (Any sufficiently advanced technology is indistinguishable from magic.)con la de Benford : 'Toda tecnología distinguible de la magia es insuficientemente avanzada.'
Para el segundo tomo Terry nos dice' no podemos hacer otro' porque el anterior fue demasiado divertido. Hace una pequeña aproximación a la estructura de los libros de de la ciencia de mundodisco, 20-25 mil palabras, una historia que funcione y que no cambie el canon de mundodisco. Hicieron y presentaron 18 historias a Terry, la que finalmente funcionó es un 'robo' de 'Sueño de una noche de verano'  ('midsummer night's dream'). El problema - el nudo del argumento - es cuando lo malvado desaparece, los elfos se esfuman de roundworld, lo hace también lo interesante, en este caso Shakespeare y Newton.
Para el 3º vamos a pensar bien (Ian y Jack) y no hacer 18 intentos. Era el año Darwin, les inspiró 'el relojero ciego ' de Dawkings .A su vez, menciona, el libro que inspiró la metáfora es de Payley
Hay seis momentos en la biografía de Darwin que indudablemente incluyen brujos ('No questions Should be wizards')
Es el contraste entre una visión centrada en nosotros o en el universo ('Human centered o Universe centered')
Finalmente habla de que ya ha salido el cuarto libro y las diferentes portadas conque ha aparecido.


Seguro que mil cosas interesantes me pasaron desapercibidas, pero el ambiente cordial y simpático, la admiración y cariño del público con el escritor eran patentes.
Gracias por sus libros sres Pratchett, Stewart y Cohen.



P.S. Olvidaba poner una foto de los protagonistas, me falta el primer libro, no sé dónde lo he puesto...